El Perseverance de la NASA planea el próximo intento de toma de muestras en Marte

 

El Perseverance de la NASA planea el próximo intento de toma de muestras en Marte
Un primer plano de la roca, apodada "Rochette", que el equipo científico del Perseverance examinará para determinar si se toma una muestra de núcleo de roca de ella. Créditos: NASA/JPL-Caltech

En su búsqueda de signos de vida microbiana antigua en Marte, el Perseveranse de la NASA se está preparando una vez más para recoger la primera de muchas muestras de núcleos de roca que podrían ser traídas a la Tierra para su estudio.

Esta semana, una herramienta del brazo robótico del rover, de 2 metros de largo, raspará la superficie de una roca apodada "Rochette", lo que permitirá a los científicos observar su interior y determinar si quieren tomar una muestra con la broca del rover. La muestra, ligeramente más gruesa que un lápiz, se sellará en uno de los 42 tubos de titanio que quedan a bordo del rover.

Si el equipo decide obtener un núcleo de esta roca, el proceso de toma de muestras se iniciará la próxima semana.

La misión intentó capturar su primer registro del suelo del cráter el 6 de agosto a partir de una roca que finalmente resultó ser demasiado desmenuzable, rompiéndose en polvo y fragmentos de material demasiado pequeños para ser retenidos en el tubo de muestra antes de ser sellado y almacenado dentro del rover.

El Perseverance de la NASA planea el próximo intento de toma de muestras en Marte
Un primer plano de la roca, apodada "Rochette", que el equipo científico del Perseverance examinará para determinar si se toma una muestra de núcleo de roca de ella. Créditos: NASA/JPL-Caltech

 

Desde entonces, el Perseverance ha llevado a 455 metros a una cresta apodada "Citadelle" (castillo en francés), en referencia a que este lugar escarpado domina el suelo del cráter Jezero. La cresta está cubierta por una capa de roca que parece resistir la erosión del viento, lo que indica que es más probable que se mantenga durante la perforación.


"Hay rocas potencialmente más antiguas en la región del 'Séítah del Sur' por delante de nosotros, así que tener esta muestra más joven puede ayudarnos a reconstruir toda la línea de tiempo de Jezero", dijo Vivian Sun, una de las científicas de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

El equipo ha añadido un paso al proceso de toma de muestras para este próximo intento: Después de utilizar su sistema de cámara Mastcam-Z para mirar dentro del tubo de muestra, el rover detendrá la secuencia de muestreo para que el equipo pueda revisar la imagen y asegurarse de que hay un núcleo de roca. Una vez confirmada la presencia de una muestra, ordenarán a Perseverance que selle el tubo.

Aunque la roca pulverizada no pudo ser capturada en el esfuerzo inicial de adquisición de muestras, el primer tubo de muestra todavía contiene una muestra de la atmósfera marciana, que la misión había planeado originalmente adquirir en un momento posterior.

"Al devolver las muestras a la Tierra, esperamos responder a una serie de preguntas científicas, incluida la composición de la atmósfera de Marte", dijo Ken Farley, científico del proyecto Perseverance en Caltech en Pasadena, California. "Por eso nos interesa una muestra atmosférica junto con muestras de rocas".

Mientras esté en la cima de Citadelle, Perseverance utilizará su radar de subsuperficie, llamado RIMFAX -acrónimo de Radar Imager for Mars' Subsurface Experiment-, para observar las capas de roca que hay debajo. La cima de la cresta también proporcionará un gran punto de vista para que la Mastcam-Z busque otros posibles objetivos rocosos en la zona.

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, que incluye la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología y el clima del planeta en el pasado, preparará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión que recoja y almacene roca y regolito marcianos (roca y polvo rotos).

Las siguientes misiones de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarán naves espaciales a Marte para recoger estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para su análisis en profundidad. 

Fuentes, créditos y referencias:

 Para más información sobre Perseverance: mars.nasa.gov/mars2020/ y nasa.gov/perseverance

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