El telescopio espacial James Webb completa su alineación y está listo para observar el universo

El James Webb de la NASA está un paso más cerca de realizar su primera observación científica
El James Webb de la NASA está un paso más cerca de realizar su primera observación científica

El telescopio espacial James Webb de la NASA está a punto de realizar su primera observación científica.

La alineación del James Webb ha concluido tras una revisión completa, lo que ha llevado a los ingenieros de la NASA a dar luz verde por unanimidad a la siguiente fase de los preparativos.

El último paso del proceso de revisión confirmó que el observatorio espacial es "capaz de captar imágenes nítidas y bien enfocadas con cada uno de sus cuatro potentes instrumentos científicos de a bordo", explicó la NASA en una actualización del blog.

Poco después del proceso de revisión, el equipo del James Webb celebró una reunión en la que se acordó por unanimidad que el Webb está listo para pasar a la serie final de preparativos, conocida como puesta en marcha de los instrumentos científicos.

Esa prueba durará aproximadamente dos meses, tras los cuales James Webb comenzará finalmente sus operaciones científicas en verano, más de medio año después de que el telescopio, de 10.000 millones de dólares, fuera lanzado desde la Guayana Francesa (Sudamérica) en diciembre del año pasado.

Las imágenes de ingeniería de estrellas nítidamente enfocadas en el campo de visión de cada instrumento demuestran que el telescopio está totalmente alineado y enfocado. Para esta prueba, Webb apuntó a una parte de la Gran Nube de Magallanes, una pequeña galaxia satélite de la Vía Láctea, proporcionando un denso campo de cientos de miles de estrellas a través de todos los sensores del observatorio. Los tamaños y las posiciones de las imágenes que se muestran aquí representan la disposición relativa de cada uno de los instrumentos de Webb en el plano focal del telescopio, cada uno de los cuales apunta a una parte del cielo ligeramente desplazada con respecto a los demás. Los tres instrumentos de imagen de Webb son NIRCam (imágenes mostradas aquí a una longitud de onda de 2 micras), NIRISS (imagen mostrada aquí a 1,5 micras) y MIRI (mostrada a 7,7 micras, una longitud de onda más larga que revela la emisión de las nubes interestelares así como la luz de las estrellas). NIRSpec es un espectrógrafo más que un generador de imágenes, pero puede tomar imágenes, como la de 1,1 micras que se muestra aquí, para calibraciones y adquisición de objetivos. Las regiones oscuras visibles en algunas partes de los datos de NIRSpec se deben a las estructuras de su conjunto de microobturadores, que tiene varios cientos de miles de obturadores controlables que pueden abrirse o cerrarse para seleccionar qué luz se envía al espectrógrafo. Por último, el sensor de guiado fino de Webb rastrea las estrellas guía para orientar el observatorio con exactitud y precisión; sus dos sensores no se utilizan generalmente para obtener imágenes científicas, pero pueden tomar imágenes de calibración como las que se muestran aquí. Estos datos de imagen se utilizan no sólo para evaluar la nitidez de la imagen, sino también para medir y calibrar con precisión las sutiles distorsiones de la imagen y las alineaciones entre los sensores como parte del proceso de calibración general de los instrumentos de Webb. Crédito: NASA/STScI
Las imágenes de ingeniería de estrellas nítidamente enfocadas en el campo de visión de cada instrumento demuestran que el telescopio está totalmente alineado y enfocado. Para esta prueba, Webb apuntó a una parte de la Gran Nube de Magallanes, una pequeña galaxia satélite de la Vía Láctea, proporcionando un denso campo de cientos de miles de estrellas a través de todos los sensores del observatorio. Los tamaños y las posiciones de las imágenes que se muestran aquí representan la disposición relativa de cada uno de los instrumentos de Webb en el plano focal del telescopio, cada uno de los cuales apunta a una parte del cielo ligeramente desplazada con respecto a los demás. Los tres instrumentos de imagen de Webb son NIRCam (imágenes mostradas aquí a una longitud de onda de 2 micras), NIRISS (imagen mostrada aquí a 1,5 micras) y MIRI (mostrada a 7,7 micras, una longitud de onda más larga que revela la emisión de las nubes interestelares así como la luz de las estrellas). NIRSpec es un espectrógrafo más que un generador de imágenes, pero puede tomar imágenes, como la de 1,1 micras que se muestra aquí, para calibraciones y adquisición de objetivos. Las regiones oscuras visibles en algunas partes de los datos de NIRSpec se deben a las estructuras de su conjunto de microobturadores, que tiene varios cientos de miles de obturadores controlables que pueden abrirse o cerrarse para seleccionar qué luz se envía al espectrógrafo. Por último, el sensor de guiado fino de Webb rastrea las estrellas guía para orientar el observatorio con exactitud y precisión; sus dos sensores no se utilizan generalmente para obtener imágenes científicas, pero pueden tomar imágenes de calibración como las que se muestran aquí. Estos datos de imagen se utilizan no sólo para evaluar la nitidez de la imagen, sino también para medir y calibrar con precisión las sutiles distorsiones de la imagen y las alineaciones entre los sensores como parte del proceso de calibración general de los instrumentos de Webb. Crédito: NASA/STScI


Junto con el anuncio de la exitosa alineación de James Webb, la NASA mostró una serie de imágenes tomadas por los instrumentos del telescopio, mostrando su campo de visión completo. "Estas extraordinarias imágenes de prueba de un telescopio alineado con éxito demuestran lo que la gente de todos los países y continentes puede lograr cuando existe una visión científica audaz para explorar el universo", dijo Lee Feinberg, director del elemento del telescopio óptico Webb en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

En su publicación, la NASA dijo que el rendimiento óptico de James Webb "sigue siendo mejor que las predicciones más optimistas del equipo de ingeniería". Los espejos del observatorio espacial dirigen ahora con éxito la luz totalmente enfocada desde el espacio hacia cada uno de sus instrumentos. La NASA explicó que la calidad de la imagen captada por los instrumentos está "limitada por la difracción", lo que significa que es tan buena como es físicamente posible.

Con el fin de la alineación de Webb, parte del personal responsable de la operación ha concluido sus funciones, tras años trabajando en el proyecto. Uno de los miembros del equipo, el científico de detección y control del frente de onda del Webb, Scott Acton, dijo: "con la finalización de la alineación del telescopio y el esfuerzo de media vida, mi papel en la misión del telescopio espacial James Webb ha llegado a su fin".



"Estas imágenes han cambiado profundamente mi forma de ver el universo", continuó. "Estamos rodeados de una sinfonía de la creación; ¡hay galaxias por todas partes! Espero que todo el mundo pueda verlas".

Puede que falten sólo dos meses para que James Webb comience sus operaciones científicas. Cuando lo haga, proporcionará una visión increíblemente detallada del cosmos, y podría llegar a aportar pruebas de vida extraterrestre y nuevos conocimientos sobre la esquiva fuerza de la materia oscura, entre otras muchas observaciones clave. La espera está muy cerca de terminar.

Fuentes: NASA, Interesting Engineering

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