¿Son reales los viajes en el tiempo? Lo que la película de Pixar "Lightyear" nos muestra sobre la teoría de Einstein


Una captura de pantalla del tráiler oficial de Lightyear. Crédito: Pixar
Una captura de pantalla del tráiler oficial de Lightyear. Crédito: Pixar

Al principio de la nueva película de Disney Pixar, Lightyear, Buzz Lightyear se queda varado en un peligroso planeta lejano con su oficial al mando y su tripulación.

Su única esperanza de salir del planeta es probar un combustible especial. Para ello, Buzz tiene que volar al espacio e intentar saltar repetidamente a hipervelocidad. Pero cada intento que hace tiene un coste terrible.

Cada vez que Buzz despega para realizar un vuelo de prueba de cuatro minutos al espacio, aterriza de nuevo en el planeta para descubrir que han pasado muchos años. Las personas que más le importan a Buzz se enamoran, tienen hijos e incluso nietos. El tiempo se convierte en su mayor enemigo.

¿Qué está pasando? ¿Se trata de ciencia ficción o lo que le ocurrió a Buzz pudo suceder realmente?

El tiempo es relativo: La gran idea de Einstein

Buzz está experimentando un fenómeno real conocido como dilatación del tiempo. La dilatación del tiempo es una predicción de una de las teorías científicas más famosas jamás desarrolladas: La teoría de la relatividad de Albert Einstein.

Antes de la relatividad, la mejor teoría del movimiento que teníamos era la mecánica de Isaac Newton.

La teoría de Newton era increíblemente poderosa, proporcionando predicciones asombrosas sobre el movimiento de los planetas de nuestro sistema solar.

En la teoría de Newton, el tiempo es como un único reloj gigante que hace correr los segundos de la misma manera para todos. No importa en qué lugar del universo te encuentres, el reloj maestro mostrará la misma hora.

La teoría de la relatividad de Einstein descompuso el reloj maestro en muchos relojes, uno para cada persona y objeto en movimiento. En la imagen del universo de Einstein, cada persona lleva su propio reloj.

Una de las consecuencias de esto es que no hay garantía de que los relojes funcionen a la misma velocidad. De hecho, muchos relojes marcan ritmos diferentes.

Y lo que es peor, cuanto más rápido viajes con respecto a otra persona, más lento será tu reloj en comparación con el suyo.

Esto significa que si viajas muy rápido en una nave espacial -como hace Buzz- pueden pasar unos minutos para ti, pero pueden pasar años para alguien en el planeta que dejaste atrás.

Viajar en el tiempo hacia delante, pero no hacia atrás

En cierto sentido, la dilatación del tiempo puede considerarse una especie de viaje en el tiempo. Proporciona una forma de saltar al futuro de otra persona.

Esto es lo que hace Buzz: salta al futuro de sus amigos que quedan en el planeta de abajo.

Desgraciadamente, no hay forma de utilizar la dilatación del tiempo para viajar hacia atrás en el tiempo, hacia el pasado (como habla un personaje importante más adelante en la película).

Tampoco es posible utilizar la dilatación del tiempo para viajar a su propio futuro.

Eso significa que no hay ninguna forma conocida de viajar al futuro y encontrarte con tu yo más viejo, simplemente yendo muy rápido.

Viajeros en el tiempo sobre la Tierra ahora mismo

La dilatación del tiempo puede parecer ciencia ficción, pero en realidad es un fenómeno medible. De hecho, los científicos han llevado a cabo una serie de experimentos para confirmar que los relojes marcan diferentes ritmos, dependiendo de cómo se muevan.

Por ejemplo, los astronautas de la Estación Espacial Internacional viajan a velocidades muy altas en comparación con sus amigos y familiares en la Tierra. (Puedes ver pasar la estación espacial por encima de ti si sabes cuándo mirar hacia arriba).

Esto significa que esos astronautas envejecen a un ritmo algo más lento. De hecho, el astronauta estadounidense Buzz Aldrin, de quien toma el nombre Buzz en Lightyear, habría experimentado una pequeña dilatación del tiempo durante su viaje a la Luna en la década de 1960.

El astronauta de la vida real Buzz Aldrin habría experimentado una pequeña dilatación del tiempo en su viaje a la Luna en 1969. Fuente: Piers Bizony/NASA
El astronauta de la vida real Buzz Aldrin habría experimentado una pequeña dilatación del tiempo en su viaje a la Luna en 1969. Fuente: Piers Bizony/NASA

Pero no te preocupes, los astronautas de la Estación Espacial Internacional no sentirán ni notarán ninguna dilatación temporal. No es nada parecido a los saltos temporales extremos vistos en Lightyear.

Aldrin pudo volver sano y salvo con su familia, y los astronautas del espacio también lo harán.

Hasta el infinito - y más allá

Está claro que la dilatación del tiempo podría tener un coste importante. Pero no todo son malas noticias. La dilatación del tiempo podría ayudarnos algún día a viajar a las estrellas.

El universo es un lugar enorme. La estrella más cercana está a 40.208.000.000.000 de kilómetros. Llegar allí es como dar la vuelta al mundo mil millones de veces. Viajando a una velocidad ordinaria, nadie sobreviviría lo suficiente para hacer el viaje.

Sin embargo, la dilatación del tiempo también va acompañada de otro fenómeno: la contracción de la longitud. Cuando uno viaja muy rápido hacia un objeto, la distancia entre su nave espacial y ese objeto parecerá contraerse.

A grandes rasgos, a altas velocidades, todo está más cerca. Esto significa que para alguien que viaja a gran velocidad, podría llegar a la estrella más cercana en cuestión de días.

Pero la dilatación del tiempo seguiría en efecto. Su reloj se ralentizaría con respecto al reloj de alguien en la Tierra. Por lo tanto, podrías hacer un viaje de ida y vuelta a la estrella más cercana en unos pocos días, pero para cuando llegaras a casa, todos tus conocidos se habrían ido.

Esta es la promesa y la tragedia de los viajes interestelares.

Este artículo ha sido publicado por The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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