La especie de nenúfar más grande del mundo estaba escondida a la vista todo este tiempo


Carlos Magdalena y Lucy Smith midiendo la Victoria boliviana de Kew. Crédito: RBG Kew
Carlos Magdalena y Lucy Smith midiendo la Victoria boliviana de Kew. Crédito: RBG Kew

La Victoria boliviana supone el primer descubrimiento de una especie de nenúfar gigante en más de un siglo y bate el récord de ser la más grande del mundo.

Victoria es un pequeño género de plantas con flores y hojas verdes muy grandes de la familia de los nenúfares Nymphaeaceae.

Nombrada en honor a la monarca británica, la reina Victoria, en 1852, se da en los lagos e igapos de aguas blancas y ocasionalmente de aguas negras de las cuencas de los ríos Amazonas y Paraná, en Sudamérica.

Los botones florales de la Victoria se desarrollan bajo el agua y emergen a la superficie cuando están listos para florecer. Cada flor se abre durante dos noches consecutivas, cambiando drásticamente de forma y color entre una y otra.

Estos cambios de forma y color reflejan su papel en la polinización, que consiste en atrapar a los escarabajos polinizadores.

"Las especies del género Victoria han estado mal caracterizadas durante décadas", dicen el Dr. Alex Monro, del Real Jardín Botánico de Kew, y sus colegas.

"La laguna de conocimientos se debe a la ausencia de especímenes tipo en las colecciones mundiales de plantas. Esto se debe principalmente al hecho de que los nenúfares gigantes son difíciles de recolectar en la naturaleza".

"Con el objetivo de mejorar el conocimiento de Victoria, recopilamos toda la información existente de los registros históricos, la horticultura y la geografía, y reunimos un conjunto de datos de las características de la especie utilizando la ciencia ciudadana y especímenes de herbarios y colecciones vivas de todo el mundo."

Victoria boliviana en la primera floración nocturna en el Conservatorio Princesa de Gales de Kew. Fuente: Lucy Smith
Victoria boliviana en la primera floración nocturna en el Conservatorio Princesa de Gales de Kew. Fuente: Lucy Smith

Denominada Victoria boliviana, la especie recién descrita sólo se da en las llanuras de inundación de los Llanos de Moxos en Bolivia.

Con flores que pasan del blanco al rosa y con pecíolos espinosos, es ahora el nenúfar más grande del mundo, con hojas que llegan a medir hasta 3 m de ancho en estado salvaje.

"El récord actual de la especie más grande lo tienen los jardines de La Rinconada, en Bolivia, donde las hojas alcanzan los 3,2 m", señalan los investigadores.

También analizaron el ADN de la Victoria boliviana y descubrieron que era genéticamente muy diferente de los otros dos miembros de su género, la Victoria amazónica y la Victoria cruziana.

Sus resultados sugieren que la nueva especie está más estrechamente relacionada con la Victoria cruziana, y que divergieron hace alrededor de un millón de años.

"Ante el rápido ritmo de pérdida de biodiversidad, la descripción de nuevas especies es una tarea de importancia fundamental", declaró la Dra. Natalia Przelomska, del Real Jardín Botánico de Kew y del Museo Nacional de Historia Natural del Instituto Smithsoniano.

"Esperamos que nuestro marco multidisciplinar pueda inspirar a otros investigadores que buscan enfoques para identificar nuevas especies de forma rápida y sólida".

"Disponer de estos nuevos datos para Victoria e identificar una nueva especie del género es un logro increíble en botánica: identificar y documentar adecuadamente la diversidad vegetal es crucial para protegerla y beneficiarse de ella de forma sostenible", dijo el Dr. Monro.

Fuentes, créditos y referencias:

Lucy T. Smith et al. Revised Species Delimitation in the Giant Water Lily Genus Victoria (Nymphaeaceae) Confirms a New Species and Has Implications for Its Conservation. Front. Plant Sci, published online July 4, 2022; doi: 10.3389/fpls.2022.883151

Fuentes: Jardines Kew

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